Letter from Dr. Zrike to HPS Community Regarding MCAS

Letter from Dr. Zrike to HPS Community Regarding MCAS

October 18, 2017


Holyoke Community,

Earlier today, the Massachusetts Department of Elementary and Secondary Education released annual MCAS assessment scores and accountability data for school districts. While we will continue to review our Holyoke Public Schools data, I wanted to provide my initial reflections and share recent actions taken to accelerate student achievement and success.

New Tests (Grades 3-8)
As you may be aware, the Department of Education implemented a new “next generation” MCAS for students in grades 3-8 this year. The new test has a revised format, has more rigorous standards and sets a new performance baseline for students, schools, districts and the state. As a result, scores for students in grades 3-8 are not comparable to prior results. We will, however, utilize the new tests to inform areas of focus moving forward. Over the next few months, we will review our current practices to make sure they align with new, higher expectations.  Our growth data indicates that we have tremendous work to do in order to better prepare our students for future success in college and/or career.

High School Data
High School students took the original (“legacy”) version of the MCAS, which will be phased out by 2019. Our 2017 MCAS scores remained stable in English Language Arts (ELA) at Holyoke High and in Science at both high schools. We saw a decline in Math at both schools and in ELA at Dean.   While year-to-year fluctuations are not unusual, we feel a deep commitment to ensure all students receive an excellent education now so that they are prepared to excel in college, career and community leadership tomorrow.

Next Steps
No matter the measure, we recognize that we have much work to do as we enter the third year of our turnaround efforts. Our MCAS results indicate continuing areas of concern for students at all levels and affirm the urgency of our work to improve student learning outcomes through research based strategies. We anticipated the need for significant efforts to support our schools and students in reaching these higher expectations.  Accordingly, we have embarked on the following efforts over the past months:

  • We are using a nationally recognized assessment system (STAR) in reading and math for all students throughout the year. The system provides a clearer picture on every student’s progress on foundational skills and standards and identifies focus areas.  We’ve coupled this with more resources, such as the Teach to One personalized math program for many 9th grade students and online intervention programs, to address student learning gaps.
  • We are continuing to invest in our educators’ professional development.  For example, teachers have two hours of planning time outside the school day, in addition to daily planning time, to work together to review student performance data and plan for high quality instruction.  They can also take courses taught by fellow HPS educators or offered through universities to expand their professional toolkit.  And, of course, our school leaders are in classrooms, observing and providing feedback to our educators.
  • We are strengthening our curriculum and improving implementation of the state’s learning standards.  We’ve adopted elementary and middle school curricular resources aligned to the Massachusetts Curriculum framework and the Next Generation MCAS assessment and are redesigning the secondary curriculum.  These efforts promote student engagement in cognitively demanding work every day, in every class.
  • To accompany the high expectations set forth for our schools, we have invested significantly in intensive principal professional development and support.  The training and on-site coaching focuses on leading a team with an “Excellence Now” mindset, implementing effective systems, and understanding the expectations of the new standards.  We have reorganized our Central Office team so that each school has a support lead who is charged with reinforcing and monitoring the improvement efforts.
  • Finally, specific to high school, we are leading the state in our secondary redesign work.  The four theme-based academies will ignite students’ passions and provide learning opportunities both within and beyond school walls.  The Freshman, Newcomer and Opportunity Academies provide customized support and targeted learning to ensure students are on-track to graduate.

While we recognize the value of MCAS results as a snapshot of student achievement, the test is one data point in a larger, more holistic set of indicators that inform our work with each student and reflect school success. Across the district, for example, more students are experiencing personalized pathways, through free preschool options, dual language, and a middle school personalized learning program.  Students are expanding their interests and talents through a variety of enrichment opportunities, such as poetry, art, yoga, theatre, world languages and computer coding.  At the high school level, our discipline rates are declining, while the percent of students on-track to graduate is increasing.  Dramatically more students are taking advantage of dual enrollment courses where they receive high school and college credit.  We are expanding internships for students so students can develop their critical thinking and communication skills in the workplace.  These are important outcomes for our district.  The more students are excited about learning and are passionate about their future pathway, the better prepared and more motivated they are to succeed beyond our classrooms.

We greatly appreciate the dedication of our students, families, educators and staff as we work together to achieve the promises laid out in our turnaround plan.  Efforts now are an investment in the long-term success of our students.  Thank you for your partnership, and I look forward to working together to ensure an excellent education for each one of our talented students.

For more information about initiatives in HPS, click here. For more information on the MCAS from the Department of Education, click here.




Dr. Stephen Zrike

Superintendent of Schools

Estimada comunidad de Holyoke:


Temprano el día de hoy, el Departamento de Educación Elemental y Secundaria de Massachusetts ha publicado los resultados de las pruebas anuales MCAS y los datos de responsabilidad pública para los distritos escolares. Mientras continuamos revisando datos pertenecientes a las Escuelas Públicas de Holyoke, quiero compartir mis reflexiones iniciales y las acciones que hemos tomado recientemente para acelerar los logros y el éxito de los estudiantes.

Nuevas Pruebas (Grados 3ro-8vo)
Como deben saber, el Departamento de Educación implementó una prueba MCAS de “nueva generación” para estudiantes de 3ro-8vo grado este año. La nueva prueba tiene un formato revisado, unos estándares más rigurosos y establece una nueva línea base de ejecución para los estudiantes, las escuelas, los distritos y el estado. Como resultado, las puntuaciones para los estudiantes en los grados 3ro-8vo no son comparables a resultados de años anteriores. Sin embargo, estaremos utilizando las nuevas pruebas para identificar áreas en que debemos enfocarnos de ahora en adelante. En los próximos meses, examinaremos nuestras prácticas actuales para asegurarnos que están alineadas a nuevas expectativas que son más altas. Los datos sobre crecimiento académico (SGP) indican que tenemos una gran cantidad de trabajo por hacer para preparar a nuestros estudiantes para su éxito futuro en la universidad y/o el mundo del trabajo.

Resultados de Escuela Superior 
Los estudiantes de Escuela Superior tomaron la versión original (“legado”) de la prueba MCAS, que dejará de ser utilizada para el año 2019. Nuestros resultados de MCAS 2017 permanecieron estables para las Artes del Idioma Inglés (ELA) en Holyoke High y para Ciencias en ambas escuelas superiores. Sí notamos un descenso en Matemáticas en ambas escuelas y en las Artes del Idioma Inglés (ELA) en la escuela Dean.  Mientras las fluctuaciones año por año son comunes, sentimos un profundo compromiso con asegurarnos que todos los estudiantes reciban una excelente educación ahora para que estén preparados para sobresalir en el futuro en la universidad, en el mundo del trabajo y en su liderazgo comunitario.

Próximos Pasos
Independientemente de los resultados, reconocemos que tenemos mucho trabajo que hacer al comenzar nuestro tercer año del plan de mejoramiento del distrito escolar. Los resultados de MCAS apuntan a áreas de contínua preocupación por los estudiantes a todos los niveles y afirman la urgencia de nuestro trabajo para mejorar los resultados de aprendizaje de los estudiantes a través de estrategias basadas en la investigación. Anticipamos la necesidad de esfuerzos significativos para apoyar a nuestras escuelas y estudiantes para que logren estas expectativas más altas. Como resultado, hemos iniciado los siguientes esfuerzos en los pasados meses:

  • Estamos usando el sistema de evaluación STAR para lectura y matemáticas para todos los estudiantes a lo largo del año. Este sistema es reconocido a nivel nacional y provee un retrato más claro del progreso de cada estudiante en destrezas y estándares de aprendizaje fundamentales, mientras identifica áreas para enfocar intervenciones necesarias. A esto hemos sumado más recursos, tales como el programa de matemáticas personalizado “Teach to One” para muchos estudiantes de 9no grado, así como programas de intervención por internet, para atender las áreas de rezago en el aprendizaje de los estudiantes.
  • Continuamos invertiendo en el desarrollo profesional de nuestros educadores. Por ejemplo, los maestros tienen dos horas de tiempo de planificación fuera del horario escolar, además de tiempo diario de planificación, para trabajar juntos analizando resultados de la ejecución de los estudiantes y diseñando instrucción de alta calidad.  Ellos también pueden tomar cursos ofrecidos por compañeros educadores de HPS o por universidades para expandir sus herramientas profesionales. Y, por supuesto, nuestros principales escolares están en los salones de clase, observando y ofreciendo recomendaciones a nuestros educadores sobre su práctica de enseñanza.
  • Estamos fortaleciendo nuestros currículos y mejorando la implantación de los estándares de aprendizaje del estado. Hemos adoptado recursos curriculares para escuela elemental e intermedia alineados al marco curricular de Massachusetts y a la prueba MCAS de Nueva Generación, mientras rediseñamos el currículo de la escuela secundaria. Estos esfuerzos promueven que los estudiantes participen de trabajo escolar que requiere el uso de altas destrezas cognitivas todos los días, en cada clase.
  • Para acompañar las altas expectativas que hemos establecido para nuestras escuelas y principales, hemos invertido significativamente en desarrollo profesional y apoyo para nuestras escuelas y principales.  La capacitación y entrenamiento se enfoca en las áreas de liderazgo de un equipo con una mentalidad de “Excelencia Ahora,” la implantación de sistemas efectivos y comprender las expectativas de los nuevos estándares. Hemos reorganizado nuestro equipo en la Oficina Central para que cada escuela tenga una persona encargada de darle apoyo cuya responsabilidad sea reforzar y monitorear los esfuerzos de mejoramiento.
  • Finalmente, con relación a las escuelas superiores, estamos siendo líderes en el estado en el trabajo de rediseño de la escuela secundaria. Las cuatro academias temáticas guiarán a los estudiantes a explorar sus intereses y proveerán oportunidades de aprendizaje tanto dentro como fuera de la escuela. La Academia para el 9no Grado, la Academia para Recién Llegados y la Academia de Oportunidad proveen espacios de aprendizaje personalizado para asegurarnos que los estudiantes están en ruta a la graduación.

Mientras reconocemos el valor de los resultados de la prueba MCAS como un retrato sobre el logro académico de los estudiantes en un momento dado, la prueba es sólo uno de los datos dentro de un grupo más grande de indicadores que informan nuestro trabajo con cada estudiante y que reflejan el éxito escolar.  A lo largo del distrito, por ejemplo, más estudiantes están teniendo experiencias de aprendizaje personalizado a través de opciones pre-escolares gratis, programas de dos idiomas, y un programa de aprendizaje personalizado de escuela intermedia. Los estudiantes están expandiendo sus intereses y talentos a través de una variedad de oportunidades de enriquecimiento, tales como poesía, arte, yoga, teatro, idiomas y programación de computadoras. En las escuelas superiores, los números de incidentes de disciplina están bajando, mientras el porcentaje de estudiantes en ruta a graduarse está aumentando. El número de estudiantes tomando ventaja de cursos de doble matrícula, donde reciben créditos para escuela superior y para la universidad, han aumentado dramáticamente. Hemos expandido los internados para los estudiantes, para que puedan desarrollar sus destrezas de pensamiento crítico y comunicación en los lugares de trabajo. Estos son resultados importantes para el distrito. En cuanto nuestros estudiantes se sientan más emocionados por aprender y sientan más pasión por su futuro, estarán más preparados y más motivados para tener éxito más allá de nuestros salones de clase.

Apreciamos en gran medida la dedicación de nuestros estudiantes, familias, educadores y personal mientras trabajamos juntos para lograr los compromisos que asumimos en el plan de mejoramiento del distrito. Los esfuerzos que llevamos ahora son una inversión en el éxito a largo plazo de nuestros estudiantes, familias y distrito. Gracias a ustedes por continuar su alianza con nosotros y esperamos continuar trabajando juntos para conseguir una educación de excelencia para cada uno de nuestros talentosos estudiantes.  Para más información sobre iniciativas de HPS, vea aquí. Para más información sobre la prueba MCAS del Departamento de Educación, vea aquí.



Dr. Stephen Zrike

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